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Piojos de la cabeza

Definición

Los piojos de la cabeza son insectos pequeños que viven en la piel que cubre la parte superior de la cabeza, llamada cuero cabelludo. Los piojos pueden diseminarse por el contacto cercano con otras personas.

Los piojos de la cabeza también se pueden encontrar en las cejas y las pestañas.

Ver también:

Nombres alternativos

Pediculosis capitis (piojos de la cabeza)  

Causas

Los piojos de la cabeza infectan esta parte del cuerpo. Los huevos pequeños sobre el cabello lucen como escamas de la caspa; sin embargo, en lugar de desprenderse del cuero cabelludo, permanecen firmemente adheridos.

Los piojos de la cabeza pueden vivir hasta 30 días en una persona y sus huevos pueden vivir por más de dos semanas.

Los piojos de la cabeza se diseminan de manera fácil, particularmente entre los niños en edad escolar. Estos piojos son más comunes en condiciones de vida de hacinamiento y encierro.

Usted puede infectarse con piojos de la cabeza si:

  • Entra en contacto cercano con una persona que tenga piojos.
  • Toca las ropas o tendidos de cama de una persona que tenga piojos.
  • Comparte sombreros, toallas, cepillos o peines de alguien que haya tenido piojos.

El hecho de tener piojos en la cabeza NO significa que la persona sea desaseada o de clase social baja.

Tener piojos en la cabeza provoca una picazón intensa, pero no lleva a problemas de salud graves. A diferencia de los piojos del cuerpo, los de la cabeza nunca portan ni propagan enfermedades.

Síntomas

Los síntomas de los piojos de la cabeza abarcan:

  • Prurito intenso en el cuero cabelludo.
  • Protuberancias pequeñas y rojas en el cuero cabelludo, el cuello y los hombros (las protuberancias pueden producir costra y supurar).
  • Pequeñas motitas blancas (huevos o liendres) cerca de la raíz de cada cabello que son difíciles de sacar.

Los piojos sobre el cuero cabelludo y la ropa pueden ser difíciles de ver, a menos que haya muchos de ellos.

Pruebas y exámenes

Los piojos de la cabeza pueden ser difíciles de ver. Es necesario observar con detenimiento. Utilice guantes desechables y examine la cabeza de la persona bajo una luz brillante. La luz del sol o las luces más brillantes de la casa durante las horas del día funcionan bien para este propósito. El uso de una lupa también puede ayudar.

Aparte el cabello hacia abajo hasta el cuero cabelludo en secciones muy pequeñas, buscando tanto los piojos que se mueven como los huevos (liendres). Revise toda la cabeza de esta manera, observando con detenimiento alrededor de la parte superior del cuello y en las orejas, que son los lugares más comunes para encontrar los huevos.

El tratamiento se recomienda incluso si sólo se encuentra una liendre.

Tratamiento

Las lociones y champús que contienen permetrina (Nix) al 1% generalmente funcionan bien y se pueden comprar en la tienda sin necesidad de receta médica. Si estos productos no funcionan, el médico le puede recetar un medicamento más fuerte, el cual se debe utilizar exactamente de acuerdo con las instrucciones.

  • Para utilizar el champú medicado, primero enjuague y seque el cabello.
  • Luego, aplique el tratamiento al cabello y al cuero cabelludo.
  • Enjuáguelo después de 10 minutos.
  • Revise de nuevo en busca de piojos y liendres en 8 a 12 horas. Si los piojos parecen activos, consulte con el médico antes de repetir el tratamiento.

Pregúntele al médico si es necesario tratar a aquellas personas que comparten una cama o ropas con personas que hayan tenido piojos.

Una parte importante del tratamiento es eliminar los huevos (liendres). Ciertos productos facilitan esta tarea, como algunos detergentes para lavar platos que pueden ayudar a disolver la "goma" que mantiene a las liendres adheridas al tallo del cabello.

  • Usted puede retirar las liendres con un peine para tal efecto. Antes de hacerlo, rocíe aceite de oliva en el cabello o pase el peine de metal a través de cera de abejas, lo cual facilita el trabajo de eliminación de los huevos.
  • Los peines de metal con dientes muy finos son más fuertes y más efectivos que los peines de plástico para sacar liendres. Estos peines metálicos son más fáciles de conseguir en tiendas para mascotas o a través de Internet que en las farmacias.
  • Eliminar los huevos puede evitar que los piojos regresen en caso de que el medicamento no logre matarlos a todos y cada uno de ellos.
  • Trate a los niños y los adultos con piojos en forma oportuna y completa.
  • Lave todas las ropas y los tendidos de cama con agua caliente y detergente, lo cual también ayuda a evitar que los piojos se diseminen a otras personas durante el corto tiempo que pueden sobrevivir por fuera del cuerpo humano.
  • Repita la eliminación de liendres con el peine en 7 a 10 días.

El Malathion al 0.5% en isopropanol está aprobado por la FDA para el tratamiento de los piojos de la cabeza. Aplíquelo al cabello seco hasta que éste y el cuero cabelludo estén húmedos y déjelo por 12 horas. El Malathion puede ser útil para las infecciones resistentes.

El tratamiento puede causar efectos secundarios significativos en los niños menores de 6 meses, en los ancianos y en cualquier persona que pese menos de 50 kilos (110 libras), especialmente cuando el tratamiento se utiliza en forma repetitiva durante un  tiempo corto.

Pronóstico

Los piojos generalmente mueren con el tratamiento apropiado. Sin embargo, pueden regresar, especialmente si no se corrige la fuente.

Posibles complicaciones

Debido al rascado, algunas personas desarrollan una infección secundaria en la piel. Los antihistamínicos pueden ayudar a aliviar la picazón que se produce.

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si los síntomas continúan después del tratamiento casero o si se presentan áreas de la piel enrojecidas o sensibles, lo cual podría significar una infección.

Prevención

Nunca comparta cepillos para el cabello, peines, extensiones de cabello, sombreros, ropa de cama, toallas ni vestimenta con alguien que tenga piojos de la cabeza.

Si su hijo tiene piojos, verifique las normas o políticas en las escuelas, guarderías, jardines infantiles, preescolar a este respecto. Muchas no permiten que los niños infestados estén en la escuela hasta que los piojos hayan sido tratados por completo.

Algunas escuelas pueden tener normas para garantizar un ambiente libre de piojos. Algunas veces, los insectos o sus huevos logran meterse dentro de áreas como los tapetes. Por lo tanto, la limpieza frecuente de dichas áreas y otras superficies en las guarderías evita la diseminación de todo tipo de infecciones, incluyendo los piojos de la cabeza.

Referencias

Morelli JG. Arthropod bites and infestations. In: Kliegman RM, Behrman RE, Jenson HB, Stanton BF. Nelson Textbook of Pediatrics. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 667.

Schlossberg D. Arthropods and leeches. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 380.

Diaz JH. Lice (pediculosis). In: Mandell GL, Bennett JE, Dolin R, eds. Principles and Practice of Infectious Diseases. 7th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Churchill Livingstone; 2009:chap 293.


Actualizado: 2/1/2012
Versión en inglés revisada por: Neil K. Kaneshiro, MD, MHA, Clinical Assistant Professor of Pediatrics, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
La información aquí contenida no debe utilizarse durante ninguna emergencia médica, ni para el diagnóstico o tratamiento de alguna condición médica. Debe consultarse a un médico con licencia para el diagnóstico y tratamiento de todas y cada una de las condiciones médicas. En caso de una emergencia médica, llame al 911. Los enlaces a otros sitios se proporcionan sólo con fines de información, no significa que se les apruebe. © 1997- A.D.A.M., Inc. La reproducción o distribución parcial o total de la información aquí contenida está terminantemente prohibida.
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