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Investigación de células madre

Definición

Una célula madre es una célula "genérica" que puede hacer copias exactas de sí misma indefinidamente. Adicionalmente, una célula madre tiene la capacidad de producir células especializadas para diversos tejidos en el cuerpo, tales como músculo cardíaco, tejido cerebral y tejido hepático. Los científicos son capaces de conservar las células madre por siempre, convirtiéndolas en células especializadas a medida que se necesitan.

Existen dos tipos básicos:

  • Células madre embrionarias: éstas se obtienen ya sea de fetos abortados o de óvulos fertilizados que han sobrado de una fecundación in vitro (FIV). Son útiles para propósitos médicos o investigativos porque pueden producir células para casi todos los tejidos en el cuerpo.
  • Células madre adultas: éstas no son tan versátiles para propósitos de investigación porque son específicas para ciertos tipos de células, tales como sangre, intestinos, piel y músculo. El término "célula madre adulta" puede confundir porque tanto los niños como los adultos las tienen.

Información

Usos potenciales de las células madre

Existen muchas áreas de la medicina en las que la investigación de células madre podría tener un impacto significativo. Por ejemplo, hay una diversidad de enfermedades y lesiones en las cuales las células o el tejido del paciente se destruyen y deben ser reemplazados por un trasplante de tejido o de órganos. Las células madre pueden generar un nuevo tejido en estos casos y hasta curar enfermedades para las cuales actualmente no existe una terapia adecuada. Entre las enfermedades que podrían ver avances revolucionarios están el mal de Alzheimer y el mal de Parkinson, diabetes, lesión de la médula espinal, cardiopatía, accidente cerebrovascular, artritis, cáncer y quemaduras.

Las células madre también podrían ser usadas para obtener una mejor comprensión de cómo funciona la genética en las etapas iniciales del desarrollo celular. Esto puede ayudar a los científicos a entender por qué algunas células se desarrollan anormalmente y conducen a problemas médicos tales como anomalías congénitas y cáncer. Con la comprensión de las bases genéticas del desarrollo celular, los científicos pueden aprender cómo prevenir algunas de estas enfermedades.

Finalmente, las células madre pueden ser útiles en la prueba y desarrollo de fármacos. Debido a que las células madre se pueden utilizar para crear cantidades ilimitadas de tejido especializado, tales como tejido cardíaco, se pueden realizar pruebas para determinar la reacción de los fármacos en estos tejidos especializados antes de probarlas en animales o en seres humanos. Los fármacos se podrían probar para determinar más rápidamente su efectividad y efectos colaterales.

Controversia acerca de la investigación de células madre

En agosto de 2001, el presidente George W. Bush aprobó fondos federales limitados para la investigación de células madre. Aunque las investigaciones de células madre tienen el potencial para promover avances médicos de importancia, como la cura para muchas enfermedades, estas investigaciones generan controversia.

La controversia sobre las células madre se basa en la creencia de los opositores de que un óvulo fertilizado es fundamentalmente un ser humano con derechos e intereses que necesitan ser protegidos. Quienes se oponen a la investigación de células madre no quieren que los fetos y los óvulos fertilizados sean usados con fines de investigación. Sin embargo, un equipo de científicos ha desarrollado una técnica que tuvo éxito en la generación de células madre de ratón sin destruir el embrión, pero esta técnica aún no se ha intentado en tejido embrionario humano. Muchos otros científicos están tratando de crear formas de células madre embrionarias humanas más aceptadas universalmente, al igual que otros tipos de células madre adultas.

Los que apoyan la investigación de células madre argumentan que los óvulos fertilizados son donados con el consentimiento de cada pareja y de todas formas serán descartados y que, por lo tanto, no existe potencial alguno de que esos óvulos fertilizados se conviertan en seres humanos. En este momento, los óvulos fertilizados no se crean específicamente para la investigación de células madre.

Al igual que sucede con cualquier asunto moral y ético, es probable que la controversia que gira en torno a la investigación de células madre continúe por algún tiempo.

El gobierno de los Estados Unidos publicó nuevas pautas con respecto a las células madre en el 2009. Las nuevas pautas abarcan asuntos como consentimiento informado de los donantes y la redacción o formulación de dicho consentimiento, así como también la cuestión de las ganancias financieras. Los Institutos Nacionales de Salud ( National Institutes of Health, NIH) conservan un registro de las células madre, incluyendo las líneas embrionarias humanas, que son elegibles para financiación por parte del gobierno.

Referencias

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Lougheed T. New US guidelines for research on human embryos. CMAJ.2005 Jun 21;172(13):1672.

Zwillich T. Guidelines set ethical bar for US stem cell research. Lancet. 2005 May 7-13;365(9471):1612.


Actualizado: 11/1/2010
Versión en inglés revisada por: Chad Haldeman-Englert, MD, Wake Forest University School of Medicine, Department of Pediatrics, Section on Medical Genetics, Winston-Salem, NC. Review provided by VeriMed Healthcare Network. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
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