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Dificultad con la deglución

Definición

La deglución consiste en masticar los alimentos y llevarlos a la parte posterior de la boca para transportarlos por el esófago, el conducto que moviliza el alimento hasta el estómago.

La dificultad con la deglución es la sensación de que el alimento sólido o líquido se atora en la garganta o en cualquier punto antes de que éste ingrese al estómago. Este problema también se denomina disfagia.

Nombres alternativos

Disfagia; Alteración en la deglución; Ahogamiento con alimento; Globo histérico

Causas

La deglución es un acto complejo. Muchos nervios funcionan en un delicado equilibrio para controlar la forma como los músculos de la boca, la garganta y el esófago trabajan juntos. Gran parte de la deglución se produce sin que uno sea consciente de lo que está haciendo.

Un trastorno cerebral o neurológico puede alterar este delicado equilibrio en los músculos de la boca y la garganta.

El estrés o la ansiedad puede provocar que algunas personas sientan opresión en la garganta o como si algo estuviera atorado allí, lo cual se denomina globo histérico.

Los problemas que comprometen el esófago a menudo causan trastornos de deglución, como:

  • Un anillo anormal de tejido que se forma donde el esófago y el estómago se encuentran (llamado anillo de Schatzki).
  • Espasmos anormales de los músculos del esófago.
  • Cáncer de esófago.
  • Incapacidad del anillo muscular en la parte inferior del esófago para relajarse (acalasia).
  • Cicatrización que estrecha el esófago, lo cual puede deberse a la radiación, productos químicos, medicamentos, inflamación crónica, úlceras o infecciones.
  • Algo atorado en el esófago, como un pedazo de comida.
  • Esclerodermia, un trastorno en el que el sistema inmunitario ataca por error al esófago.
  • Tumores en el pecho que ejercen presión sobre el esófago.

Síntomas

Se puede presentar dolor en el pecho, sensación de comida atorada en la garganta, o pesadez o presión en el cuello o en la parte superior o inferior del tórax, así como:

  • Tos o sibilancias que empeoran
  • Tos con alimento que no ha sido digerido
  • Acidez estomacal
  • Náuseas
  • Sabor amargo en la boca

Usted puede tener problemas al tragar cualquier cosa que coma o beba, o sólo con ciertos tipos de alimentos o líquidos. La dificultad para comer alimentos muy calientes o fríos, galletas secas o pan, carne de res o pollo puede ser un signo de problemas con la deglución.

Pruebas y exámenes

El médico ordenará exámenes para identificar problemas, tales como:

  • Algo que esté bloqueando o estrechando el esófago
  • Problemas con los músculos
  • Cambios en el revestimiento del esófago

A menudo se realiza un examen llamado endoscopia de vías digestivas altas (EGD).

  • Un endoscopio es una sonda flexible con una luz en el extremo. Se introduce por la boca y se baja a través del esófago hasta el estómago.
  • A usted se le dará un sedante y no sentirá ningún dolor.

Otros exámenes pueden abarcar:

Se pueden hacer exámenes de sangre para identificar ciertos trastornos que pueden causar problemas con la deglución.

Tratamiento

El tratamiento para su problema de deglución depende de la causa.

Es importante aprender a comer y beber sin peligro. El hecho de no deglutir correctamente puede llevar a que se presente  asfixia o broncoaspiración con alimentos o líquidos. Esto puede conducir a una neumonía.

El manejo de los problemas de deglución en casa es un paso importante si el problema no desaparece.

  • El médico puede sugerirle cambios en su dieta. Usted también puede recibir una dieta líquida especial para ayudarle a mantenerse sano.
  • Tal vez necesite aprender nuevas técnicas para masticar y tragar.

Los medicamentos que se pueden utilizar dependen de la causa y pueden abarcar:

  • Ciertos medicamentos que relajan los músculos en el esófago, entre ellos nitratos, un tipo de medicamento utilizado para tratar la presión arterial, y diciclomina.
  • Inyección de toxina botulínica.
  • Medicamentos para tratar la acidez gástrica y el reflujo gastroesofágico (ERGE).
  • Medicamentos para tratar un trastorno de ansiedad si está presente. 

Los procedimientos y cirugías que se pueden utilizar abarcan:

  • Mediante una endoscopia de vías digestivas altas, el médico puede dilatar o ensanchar un área estrecha del esófago. Para algunas personas, esto debe hacerse de nuevo y, algunas veces, más de una vez.
  • El cáncer se puede tratar con cirugía o radiación. La acalasia o los espasmos del esófago pueden responder también a la cirugía.
  • Si los síntomas son graves y usted no puede comer ni beber lo suficiente, o si tiene problemas de ahogamiento o neumonía, es posible que necesite una sonda de alimentación.

Cuándo contactar a un profesional médico

Llame al médico si los problemas con la deglución no mejoran después de unos días, o aparecen y desaparecen.

Llame al médico de inmediato si:

  • Tiene una fiebre o dificultad para respirar.
  • Está bajando de peso.
  • Los problemas con la deglución están empeorando.
  • Expectora o vomita sangre.
  • Tiene asma que es cada vez peor.
  • Siente como si se estuviera asfixiando durante o después de comer o beber.

Review Date: 11/9/2011
Reviewed By: George F. Longstreth, MD, Department of Gastroenterology, Kaiser Permanente Medical Care Program, San Diego, California. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.
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