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Neuropatía periférica

Definición

Los nervios periféricos llevan información hasta y desde el cerebro. También llevan señales hasta y desde la médula espinal al resto del cuerpo.

La neuropatía periférica significa que estos nervios no funcionan apropiadamente. Esta neuropatía puede ser un daño a un solo nervio o a un grupo de nervios. También puede afectar a los nervios en todo el cuerpo.

Nombres alternativos

Neuritis periférica; Neuropatía de tipo periférico; Neuritis de tipo periférico

Causas

El daño neurológico es muy común y hay muchos tipos y causas. Con frecuencia, no se puede encontrar ninguna causa. Algunas enfermedades neurológicas son hereditarias.

La diabetes es la causa más común de este tipo de problema neurológico y sucede cuando usted tiene niveles altos de azúcar en la sangre durante un tiempo largo.

Otros problemas médicos que pueden causar neuropatía son:

  • Trastornos autoinmunitarios como artritis reumatoidea o lupus.
  • Enfermedad renal crónica.
  • Infecciones tales como VIH e infecciones del hígado.
  • Niveles bajos de vitamina B12 u otros problemas con su dieta.
  • Flujo sanguíneo deficiente a las piernas.
  • Glándula tiroides hipoactiva.

Los fármacos y toxinas pueden dañar los nervios. Un ejemplo es el consumo excesivo de alcohol. La goma, el plomo, el mercurio y los disolventes pueden igualmente dañar los nervios. Los fármacos para tratar infecciones, cáncer, convulsiones e hipertensión arterial pueden causar daño neurológico.

La presión sobre un nervio cerca de una parte del cuerpo puede ser una causa. Un ejemplo es el síndrome del túnel carpiano.

Una fractura de hueso u otro traumatismo pueden causarle daño a un nervio, al igual que exponerse a temperaturas frías durante un período de tiempo largo. La presión a raíz de yesos mal ajustados, férulas o tablillas, dispositivos ortopédicos o muletas puede causarle igualmente daño neurológico.

Síntomas

Los síntomas dependen de qué tipo de nervio esté afectado. También dependen de si el daño afecta a un nervio, varios o a todo el cuerpo.

DOLOR Y ENTUMECIMIENTO

El hormigueo o ardor en brazos y piernas puede ser un signo inicial de daño neurológico. Estas sensaciones a menudo empiezan con frecuencia en los dedos de los pies y en los pies. Usted puede tener un dolor profundo. Esto sucede con frecuencia en los pies y las piernas.

Usted puede perder la sensibilidad en las piernas y los brazos. Debido a esto, posiblemente no note cuando se para sobre algo puntiagudo e igualmente puede no darse cuenta cuando toque algo que esté demasiado caliente o frío. Asimismo, tal vez no sepa cuando tiene una ampolla pequeña o úlcera en los pies.

PROBLEMAS MUSCULARES

El daño neurológico puede dificultar el control de los músculos y también puede causar debilidad. Usted puede notar problemas para mover una parte de su cuerpo y puede caerse debido a que se le doblan las piernas. Puede tropezarse en los dedos de los pies.

Realizar tareas como abrocharse una camisa puede ser más difícil. También puede notar que sus músculos tienen espasmos o calambres y éstos pueden volverse más pequeños.

PROBLEMAS CON ÓRGANOS DEL CUERPO

Las personas con daño neurológico pueden tener problemas para digerir alimentos. Usted puede sentirse lleno o con distensión y puede tener acidez gástrica después de comer sólo un poco de alimento. Algunas veces, puede vomitar alimento que no ha sido digerido bien. Puede tener heces sueltas o duras. Algunas personas tienen problemas para deglutir.

El daño a los nervios que van al corazón puede provocarle mareo o desmayo cuando se pone de pie.

La angina es el dolor torácico de advertencia de una cardiopatía y ataque cardíaco. El daño neurológico puede "esconder" este signo de advertencia. Usted debe conocer otros signos de advertencia de un ataque cardíaco, como fatiga súbita, sudoración, dificultad para respirar, náuseas y vómitos.

OTROS SÍNTOMAS DE DAÑO NEUROLÓGICO

Los problemas sexuales. Los hombres pueden tener problemas con las erecciones y las mujeres pueden tener dificultad con la resequedad vaginal o el orgasmo.

Algunas personas tal vez no sean capaces de diferenciar cuando su azúcar en la sangre llegue a estar demasiado bajo.

Los problemas vesicales. Usted puede dejar escapar orina y tal vez no pueda darse cuenta cuando tenga la vejiga llena. Algunas personas no son capaces de vaciar la vejiga.

Usted puede sudar demasiado. Esto puede suceder cuando la temperatura esté fresca, cuando usted esté en reposo o en otros momentos inusuales.

Pruebas y exámenes

El médico tomará una historia detallada de su caso. Igualmente le hará un examen físico.

Le pueden hacer exámenes de sangre para buscar causas de daño neurológico.

Asimismo, le pueden hacer exámenes para: registrar la actividad eléctrica en los músculos, ver qué tan rápido viajan las señales a lo largo de los nervios y examinar una muestra de un nervio bajo el microscopio.

Tratamiento

El tratamiento de la causa del daño neurológico, si se conoce, puede mejorar sus síntomas. Las personas con diabetes deben aprender a controlar su azúcar en la sangre.

Si usted consume alcohol, suspéndalo. Sus medicamentos posiblemente necesiten cambiarse. Reponer una vitamina o hacer otros cambios en su alimentación puede servir.

Usted puede necesitar cirugía para detener la lesión a un nervio.

Le pueden hacer terapia para aprender ejercicios con el fin de mejorar la fuerza y el control muscular. Las sillas de ruedas, los dispositivos ortopédicos y las férulas pueden mejorar el movimiento o la capacidad de usar un brazo o pierna con el daño neurológico.

PREPARAR SU CASA

La seguridad es muy importante para las personas con daño neurológico. Este daño puede aumentar el riesgo de caídas y otras lesiones.

Retire alambres y alfombras sueltas de áreas por donde usted pasa. No mantenga mascotas pequeñas en su casa. Arregle los pisos desnivelados en las puertas.

Tenga una buena iluminación. Ponga barandas en la bañera o la ducha y al lado del inodoro. Ponga una estera antideslizante en la bañera o la ducha.

VIGILAR SU PIEL

Use zapatos en todo momento para protegerse los pies de una lesión. Antes de ponérselos, siempre verifique dentro de ellos para ver si hay piedras, clavos o áreas ásperas que puedan lastimarle los pies.

Revísese los pies todos los días. Mire en la parte de arriba, los lados, las plantas, los talones y entre los dedos de los pies. Lávese los pies todos los días con agua tibia y un jabón suave. Use loción, vaselina, lanolina o aceite sobre la piel seca.

Verifique la temperatura del agua del baño con el codo antes de meter los pies.

Evite ejercer presión sobre áreas con daño neurológico por mucho tiempo.

TRATAMIENTO DEL DOLOR

Los medicamentos pueden ayudar a reducir el dolor en los pies, las piernas y los brazos. Ellos por lo regular no restablecen la pérdida de la sensibilidad.

Usted puede tomar analgésicos. Los medicamentos empleados para tratar otros problemas médicos, como convulsiones o depresión, también pueden ayudar a manejar el dolor. Use la dosis más baja posible para evitar efectos secundarios.

Su médico puede remitirlo donde un algiólogo. La psicoterapia puede ayudar a entender mejor la forma como su dolor está afectando su vida. También puede ayudarle a aprender mejores maneras de hacerle frente al dolor.

TRATAMIENTO DE OTROS SÍNTOMAS

Usar medias elásticas puede ayudar a tratar la hipotensión arterial y los desmayos, de la misma manera que dormir con la cabeza levantada. Algunos medicamentos también pueden servir.

Su médico puede darle medicamentos para ayudar con los problemas para ir al baño. Ingerir comidas frecuentes y pequeñas puede ayudar.

Hay maneras de ayudar con los problemas de la vejiga. Usted puede aprender ejercicios para fortalecer los músculos del piso pélvico. Posiblemente necesite usar una sonda delgada que se introduce en su vejiga (sonda vesical). Además, puede tomar medicamentos.

Los medicamentos con frecuencia pueden ayudar con los problemas de erección.

Grupos de apoyo

Se puede obtener información de grupos de apoyo en la Neuropathy Association: www.neuropathy.org

Expectativas (pronóstico)

El desenlace clínico depende de la causa de daño neurológico. El pronóstico puede ser excelente cuando se pueda identificar y tratar la afección. Sin embargo, en la neuropatía grave, el daño neurológico puede ser permanente, incluso si se trata la causa.

El dolor crónico puede ser un problema mayor para algunos pacientes. Aquéllos con entumecimiento en los pies pueden desarrollar úlceras en la piel que no sanan y también están en riesgo de deformidades en las articulaciones. En raras ocasiones, el entumecimiento en los pies puede llevar a la amputación.

Para la mayoría de las neuropatías hereditarias, no existe cura. Algunas de estas afecciones no interfieren con la vida diaria. Otras empeoran rápidamente y pueden llevar a síntomas y problemas graves y prolongados.

Cuándo contactar a un profesional médico

Consulte con el médico si tiene síntomas de daño neurológico. El tratamiento oportuno aumenta la posibilidad de controlar los síntomas y prevenir más problemas.

Prevención

Usted puede prevenir algunas causas de daño neurológico.

Tome alcohol con moderación. Siga una dieta balanceada. Mantenga un buen control de la diabetes y otros problemas de salud. Aprenda respecto a los químicos empleados en su lugar de trabajo.

Referencias

Shy ME. Peripheral neuropathies. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 446.


Actualizado: 4/26/2011
Versión en inglés revisada por: A.D.A.M. Editorial Team: David Zieve, MD, MHA, and David R. Eltz. Previously reviewed by David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine; and Daniel B. Hoch, PhD, MD, Assistant Professor of Neurology, Harvard Medical School, Department of Neurology, Massachusetts General Hospital (8/27/2010).
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
La información aquí contenida no debe utilizarse durante ninguna emergencia médica, ni para el diagnóstico o tratamiento de alguna condición médica. Debe consultarse a un médico con licencia para el diagnóstico y tratamiento de todas y cada una de las condiciones médicas. En caso de una emergencia médica, llame al 911. Los enlaces a otros sitios se proporcionan sólo con fines de información, no significa que se les apruebe. © 1997- A.D.A.M., Inc. La reproducción o distribución parcial o total de la información aquí contenida está terminantemente prohibida.
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