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Estreñimiento

Definición

Es una afección que se define con mayor frecuencia como el hecho de tener una deposición menos de tres veces a la semana. Generalmente está asociada con heces duras o difíciles de evacuar. Usted puede presentar dolor mientras se evacuan las heces o puede ser incapaz de tener una deposición después de hacer fuerza o pujar durante más de 10 minutos.

Nombres alternativos

Irregularidad de las deposiciones; Falta de deposiciones regulares

Consideraciones generales

Los patrones normales de las deposiciones varían ampliamente de una persona a otra y es probable que uno no tenga una deposición todos los días. Mientras algunas personas saludables presentan heces constantemente blandas o casi líquidas, otras tienen heces invariablemente firmes, pero sin dificultad para evacuarlas.

Cuando las heces son infrecuentes o requieren de un esfuerzo considerable para su evacuación, uno tiene estreñimiento. El paso de las heces grandes, anchas o duras puede desgarrar la membrana mucosa del ano, especialmente en los niños, lo cual puede causar sangrado y la posibilidad de una fisura anal.

Causas comunes

El estreñimiento es causado con mayor frecuencia por:

  • Dieta baja en fibra
  • Falta de actividad física
  • No tomar suficiente agua
  • Demora para ir al baño cuando se presenta la urgencia de defecar

El estrés y los viajes también pueden contribuir al estreñimiento u otros cambios en las deposiciones.

Otras causas de estreñimiento pueden abarcar:

  • Cáncer de colon
  • Enfermedades intestinales como el síndrome del intestino irritable
  • Embarazo
  • Hipotiroidismo
  • Trastornos de salud mental
  • Trastornos y enfermedades neurológicas
  • Uso de ciertos medicamentos

El estreñimiento en los niños con frecuencia se presenta si ellos retienen las deposiciones cuando no están listos para el entrenamiento en el control de esfínteres o le temen a esto.

Cuidados en el hogar

Los niños y los adultos deben consumir suficiente fibra en la dieta. Las verduras, las frutas frescas, las frutas secas, al igual que el trigo integral, el salvado o la harina de avena son excelentes fuentes de fibra. Para recoger los beneficios de la fibra, tome mucho líquido para ayudar a evacuar las heces.

Para los bebés con estreñimiento:

  • De más de 2 meses: ensayar con 60 a 100 g (2 a 4 onzas) de jugo de fruta (uva, pera, manzana, cereza o ciruela) dos veces al día.
  • De más de 4 meses: si el bebé ha comenzado a consumir alimentos sólidos, se le puede dar alimentos de bebé con alto contenido en fibra (arvejas, legumbres, albaricoques, ciruelas secas, duraznos, peras, ciruelas frescas, espinacas) dos veces al día.

El ejercicio regular también puede ayudar a establecer deposiciones regulares. Si usted está confinado a una silla de ruedas o postrado en cama, cambie de posición con frecuencia y realice ejercicios de contracción abdominal y de elevación de piernas. Un fisioterapeuta puede recomendarle un programa de ejercicios apropiado para sus capacidades físicas.

El uso de ablandadores de heces, como los que contienen docusato sódico, puede servir. Además, se pueden usar laxantes como el Psyllium para ayudar a agregarle líquido y volumen a las heces. Asimismo, los supositorios o laxantes suaves, como la leche de magnesia líquida, pueden establecer deposiciones regulares. Los enemas o laxantes estimulantes se deben reservar sólo para casos graves y deben utilizarse únicamente si la fibra, los líquidos o los ablandadores fecales no brindan suficiente alivio.

NO suministre laxantes ni enemas a los niños sin consultarle primero al médico.

Se debe llamar al médico si

Llame al médico inmediatamente si presenta estreñimiento súbito con cólicos abdominales e incapacidad para evacuar las heces o los gases. NO tome ningún laxante.

Igualmente llame al médico si:

  • Presenta dolor abdominal agudo o intenso, en especial cuando está acompañado de distensión
  • Tiene sangre en las heces
  • Presenta estreñimiento alternando con diarrea
  • Tiene heces delgadas con aspecto de lápiz
  • Tiene dolor rectal
  • Experimenta una pérdida de peso inexplicable
  • Ha estado utilizando laxantes durante varias semanas o las medidas personales no están funcionando

Llame al pediatra de su hijo inmediatamente si:

  • Un bebé (excepto aquéllos exclusivamente amamantados) no ha tenido una deposición en tres días y está irritable o vomitando

Igualmente llame al pediatra si:

  • Un bebé de menos de dos meses presenta estreñimiento
  • Los bebés que no están lactando pasan tres días sin tener una deposición (llame de inmediato si se presenta vómito o irritabilidad)
  • Un niño está conteniendo las deposiciones con el fin de resistirse al entrenamiento para el control de esfínteres

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico llevará a cabo un examen físico, el cual puede incluir un examen rectal, y hará preguntas como las siguientes:

  • ¿Cuánto tiempo se ha sufrido de estreñimiento?
  • ¿Cuántos días pasan entre dos deposiciones?
  • ¿Empeora cuando se está estresado(a)?
  • ¿De qué color, forma y consistencia son las heces?
  • ¿Se presenta algún tipo de sangrado con la deposición?
  • ¿Ha experimentado algún dolor abdominal?
  • ¿Qué cirugías o lesiones ha tenido?
  • ¿Qué medicamentos toma?
  • ¿Toma café o ingiere alcohol? ¿Fuma?
  • ¿Qué otros síntomas también se presentan?

Los siguientes exámenes pueden ayudar a diagnosticar la causa del estreñimiento:

Prevención

Evitar el estreñimiento por completo es más fácil que tratarlo, pero implica las mismas medidas en el estilo de vida:

  • Consumir mucha fibra
  • Tomar mucho líquido cada día (al menos 8 vasos de agua por día)
  • Hacer ejercicio regularmente
  • Ir al baño cuando se presente la urgencia y no esperar

Referencias

Camilleri M. Disorders of gastrointestinal motility. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 138.

Wyllie R. Motility disorders and Hirschsprung disease. In: Kliegman RM, Jenson HP, Stanton BF, eds. Nelson Textbook of Pediatrics. 18th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 329.


Actualizado: 8/14/2010
Versión en inglés revisada por: David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
La información aquí contenida no debe utilizarse durante ninguna emergencia médica, ni para el diagnóstico o tratamiento de alguna condición médica. Debe consultarse a un médico con licencia para el diagnóstico y tratamiento de todas y cada una de las condiciones médicas. En caso de una emergencia médica, llame al 911. Los enlaces a otros sitios se proporcionan sólo con fines de información, no significa que se les apruebe. © 1997- A.D.A.M., Inc. La reproducción o distribución parcial o total de la información aquí contenida está terminantemente prohibida.
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