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Dificultad respiratoria

Definición

Es una afección que involucra una sensación de dificultad o incomodidad al respirar o la sensación de no estar recibiendo suficiente aire.

Ver también: primeros auxilios en casos de dificultad respiratoria

Nombres alternativos

Falta de aliento; Falta de respiración; Dificultad para respirar; Disnea

Consideraciones

No existe una definición estándar para la dificultad respiratoria. Algunas personas pueden sentirse disneicas con sólo hacer ejercicio leve (por ejemplo, subir escaleras), aunque no padezcan una enfermedad. Otros pueden tener enfermedad pulmonar avanzada, pero nunca sentir falta de aliento.

Las sibilancias son una de las formas de dificultad respiratoria en la cual usted produce un sonido chillón al exhalar.

Ver también:

Causas

La dificultad respiratoria tiene muchas causas diferentes:

  • Una obstrucción de los conductos de la nariz, la boca o la garganta puede llevar a que se presente dificultad respiratoria.
  • La cardiopatía puede causar disnea si el corazón es incapaz de bombear suficiente sangre para suministrar oxígeno al cuerpo. De hecho, si el cerebro, los músculos u otros órganos corporales no reciben suficiente oxígeno, se puede experimentar una sensación de disnea.
  • La neumopatía puede causar disnea.
  • Algunas veces, el estrés emocional, como la ansiedad, puede llevar a que se presente dificultad respiratoria.

Los siguientes problemas pueden causar dificultad respiratoria:

Problemas con los pulmones:

Problemas con las vías respiratorias que llevan a los pulmones:

Problemas con el corazón:

Otros problemas:

Cuidados en el hogar

Algunas veces, un pequeño grado de dificultad para respirar puede ser normal y no es motivo de preocupación. La congestión nasal fuerte es un ejemplo. El ejercicio extenuante, sobre todo cuando usted no se ejercita regularmente, es otro ejemplo.

Si la dificultad para respirar es nueva o está empeorando, esto puede deberse a un problema serio. Aunque muchas causas no son peligrosas y son fácilmente corregibles, llame al médico por cualquier dificultad respiratoria.

Si le han estado tratando un problema prolongado con sus pulmones o corazón, siga las instrucciones del médico para aliviar dicho problema.

Ver también:

Cuándo contactar a un profesional médico

Acuda a la sala de urgencias o llame al número local de emergencias (911 en los Estados Unidos) si:

  • Se presenta dificultad respiratoria de manera súbita o que interfiere de manera seria con la respiración.
  • Alguien deja de respirar por completo.

Acuda al médico si la dificultad respiratoria comienza de manera repentina o es fuerte o si está acompañada de lo siguiente:

  • Molestia, dolor o presión en el pecho.
  • Fiebre.
  • Falta de aliento después de un esfuerzo leve o mientras se está en reposo.
  • Falta de aliento que lo despierta en la noche o que lo obliga a dormir apuntalado para respirar.
  • Opresión en la garganta o una tos ronca y chillona.
  • Haber inhalado o haberse ahogado con un objeto (aspiración o ingestión de un objeto extraño).
  • Sibilancias.

Lo que se puede esperar en el consultorio médico

El médico elaborará una historia médica detallada y llevará a cabo un examen físico.

Se pueden hacer las siguientes preguntas sobre la historia clínica:

  • ¿Siente que tiene falta de aliento?
  • ¿Hace gruñidos o sonidos sibilantes al respirar?
  • ¿Tiene que hacer un gran esfuerzo para respirar?
  • ¿Por cuánto tiempo ha tenido la dificultad para respirar?
  • ¿Ha progresado lentamente de semanas a meses?
  • ¿Comenzó recientemente?
  • ¿Comenzó en forma repentina?
  • ¿Comenzó lentamente (aparición gradual)?
  • ¿Hay una secuencia de episodios separados? ¿Cuánto duró cada uno y cada episodio tiene un patrón similar?
  • ¿Ha empeorado la dificultad respiratoria recientemente?
  • ¿Es la dificultad respiratoria la causa de que se despierte en la noche (disnea paroxística nocturna)?
  • ¿Cambia de intensidad la dificultad respiratoria?
  • ¿La dificultad respiratoria ocurre cuando está en reposo?
  • ¿Cuánto dura cada episodio?
  • ¿Empeora cuando se acuesta (ortopnea)?
  • ¿Empeora al cambiar la posición del cuerpo?
  • ¿Se desarrolló dentro de las cuatro a seis horas siguientes a la exposición a algo a lo que usted es o puede ser alérgico (antígeno)?
  • ¿Empeora luego del ejercicio?
  • ¿Hay falta de aliento solamente cuando hay sibilancias?
  • ¿Su patrón de respiración es irregular?
  • ¿Retrae los músculos del tórax al respirar ( tiraje)?
  • ¿Qué otros síntomas tiene?

El examen físico incluirá una evaluación minuciosa de los pulmones, el corazón y las vías respiratorias altas.

Los exámenes que pueden realizarse son:

Si la dificultad respiratoria es grave, es posible que deba acudir al hospital. Usted puede recibir muchos medicamentos diferentes para tratar la causa de la dificultad respiratoria.

Si su nivel de oxígeno en la sangre es muy bajo, es posible que necesite recibir dicho gas. Sin embargo, las dosis altas de oxígeno suplementario pueden ser peligrosas para algunos pacientes. El oxígeno no siempre es necesario para la dificultad respiratoria.

Referencias

Schwartzstein RM, Adams L. Dyspnea. In: Mason RJ, Broaddus VC, Martin TR, et al, eds. Murray and Nadel's Textbook of Respiratory Medicine. 5th ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2010:chap 28.


Actualizado: 5/25/2011
Versión en inglés revisada por: David C. Dugdale, III, MD, Professor of Medicine, Division of General Medicine, Department of Medicine, University of Washington School of Medicine. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.
Traducción y localización realizada por: DrTango, Inc.
La información aquí contenida no debe utilizarse durante ninguna emergencia médica, ni para el diagnóstico o tratamiento de alguna condición médica. Debe consultarse a un médico con licencia para el diagnóstico y tratamiento de todas y cada una de las condiciones médicas. En caso de una emergencia médica, llame al 911. Los enlaces a otros sitios se proporcionan sólo con fines de información, no significa que se les apruebe. © 1997- A.D.A.M., Inc. La reproducción o distribución parcial o total de la información aquí contenida está terminantemente prohibida.
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